Confusiones en el origen del mezcal

En diferentes ocasiones me ha tocado escuchar que alguien dice que los cactus y los agaves pertenecen a las mismas familias, o que los aloes, también conocidos como sábilas, son lo mismo que un agave. Pues no.
Ahora me parece obvio a mí, pero no sé si sea obvio. Tal vez antes de que estuviera metido en esto y conociera mucho menos de taxonomía y biología yo también pensaba que estas plantas eran "iguales". Más bien, creo que ni siquiera pensé si tenían diferencias o similitudes.

El mezcal y el pulque provienen del agave, del maguey, solemos decir a la gente, pero en ocasiones nuestros interlocutores no cuentan con la misma información que nosotros así que no se imaginan en verdad cuál sea el agave. O tal vez lo imaginan, pero no perciben bien la diferencia entre ésta y otras plantas que siendo sinceros sí tienen muchas cosas en común.

Imagen 1, maguey

Imagen 1, maguey

El mezcal y el pulque, entonces, provienen del agave. (Imagen 1), una planta con hojas que parecen espadas, más anchas o angostas, y éstas se acomodan en roseta (al rededor) siguiendo un espiral en el extremo de un tallo. El mezcal es de la familia de las Agavaceae. Este género de plantas es endémico del norte de América, principalmente en México, pero se extiende desde Estados Unidos hasta Colombia.

Imagen 2, aloe

Imagen 2, aloe

El aloe (Imagen 2), de la familia de Xanthorrhoeaceae, es una planta de hojas suculentas, al igual que el agave, que se acomodan en roseta siguiendo un espiral al rededor del extremo de un tallo. Estas plantas son nativas de África y de la península arábiga.

Caray, como no habría confusión, si la descripción de estos dos géneros de plantas es prácticamente la misma si se toman en cuenta a simple vista únicamente sus características corporales.

Por último, las cactaceae, familia en la que el agavese cree que pertence: Como hemos dicho la familia del agave, son las Agavaceae, la del aloe las Xanthorrhoeaceae, y la de los nopales y variedades de cactus, las cactaceae.

Imagen 3, biznaga

Imagen 3, biznaga

Las cactaceae son una gran familia donde podemos encontrar plantas cilíndricas como los tetechos —del náhuatl tetetzo—, plantas casi esféricas como la biznaga —el peyote es una biznaga (imagen 3)— o de tallos aplanados como los nopales. Esa es una de las formas de clasificarlas, pero existen un par de formas más para clasificar a este extenso grupo de plantas.

Resumiendo:
El mezcal y el pulque se producen únicamente del agave, que también es llamado maguey, entre otros muchos nombres. No todas las plantas son aptas para sacar mezcal y/o pulque, pues no todas crecen con los requerimientos suficientes de azúcar y otros compuestos.
De los cactus se puede obtener alimento como lo es el nopal o el acitrón, ahora prohibido porque se saca de ciertas biznagas, y estás están en peligro de extinción; no esperen pronto a que se pueda regresar el acitrón, pues la biznaga tiene ciclos reproductivos que a veces tardan más de 500 años.
De las sábilas o aloes principalmente se extraen el jugo de sus hojas que se utiliza preponderantemente para remedios médicos.

 

Probablemente no exista mucha confusión entre magueyes y cactus ahora, sin embargo es probable que aún quede duda de como diferenciar a un aloe de un maguey. Yo creo que el sentimiento y la sensación es un poco la de saber cuando un perro es un perro a pesar de que sea de una forma, color y tamaño diferente a otro; con suficientes experiencias, avistamientos, equivocaciones y práctica los lograremos diferenciar.

¡Felices avistamientos vegetales!

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